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Réfraction
et réfringence

Article du glossaire

 

 

Du latin refringere, du latin refringere, briser,
indirectement de frigus, froid (voir étymologie de réfractaire)

 

Issue d'un différentiel de vitesse de propagation de la lumière (ou d'un autre phénomène ondulatoire tel que le son) lors du passage d'un milieu à l'autre, la réfraction imprime aux rayonnements un angle de propagation.

 

A. Mise au point lexicale.

Le terme réfraction semble lié à la déviation des rayons alors que la dispersion concernerait leur division en fonction des longueurs d'onde. La diffraction, elle, réfère - au sens scientifique - aux phénomènes d'interférences qui surviennent lorsqu'une onde rencontre un obstacle sur sa trajectoire. L'Académie française donne à ce mot un sens plus vaste.

 

B. Réfraction.

Elle n'est pas seulement un indice angulaire, mais aussi une mesure de la vitesse de la lumière dans un milieu. Lire absolument à ce sujet un passage essentiel du chapitre VI des Dialogues de Dotapea.

A la question "comment la vitesse se traduit-elle en angle ?", nous avons une réponse en marge de ce Dialogue :

"Oui, c'est pas forcément intuitif. Je te fais un dessin.

L'idée qui sous-tend tout est que le trajet des rayons lumineux est celui qui minimise le temps de trajet. Ca implique un changement d'angle. L'exemple de Feynman (Nobel de physique) : tu es sur une plage et tu vois Pamela Anderson qui se noie. Il faut que tu ailles le plus vite possible.

Comme tu cours plus vite sur le sable que tu ne nages dans l'eau, tu as intérêt à minimiser ta nage, mais pas trop non plus, il y a un optimum."

L'indice de réfraction n'est pas une moyenne. Soit on précise la longueur d'onde à laquelle il est mesuré, soit on utilise "la raie jaune du sodium", référence habituelle.

[avec l'aide de Jean-Louis]

Indices de réfraction négatifs : lire un passage du chapitre XI, Les métamatériaux.

 

C. Réfringent (adj.), réfringence (n.f.)

Un corps réfringent fait dévier des rayons lumineux ou autres et crée une réfraction (voir ci-dessus).

Voir absolument La biréfringence (glossaire).

Un passage du chapitre VIII des Dialogues expose un autre cas particulier où la longueur d'onde joue un rôle.

 

 

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